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                    《科學畫報》

                    開博時間:2016-07-01 14:43:00

                    由中國科學社于1933年8月創刊,距今已有80年的歷史?!犊茖W畫報》在80年的辦刊歷程中,形成了通俗生動、圖文并茂地介紹最新科技知識,形式多樣地普及科學技術的特點,對提高廣大群眾的科學水平,啟發青年愛好科學、投身科學事業起了很大的作用,當今的不少著名學者、教授、科學家,青少年時代都曾受到它的熏陶和啟發。

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                    隕石獵人

                    2021-01-19 12:35:00

                      拉爾夫·哈維指向我們前方的一塊石頭,那塊石頭的個頭像雞蛋那么大,形狀也和雞蛋差不多,烏黑發亮的表面在藍色的冰面上格外醒目。拉爾夫猜測,那大概就是一塊隕石,也就是我們要找尋的目標了——是的,我們來到南極的任務,就是尋找隕石。

                      我和拉爾夫從雪地摩托上跳下來,朝著那塊石頭跑過去。走近一看,這塊石頭的外殼像玻璃似的,即使用我沒有經過太多訓練的眼光來判斷,它也是一塊非同尋常的石頭。而拉爾夫,我們的科考隊隊長,也是一位有著20年經驗的老手,篤定這就是隕石。我們在空中揮舞著手臂,其他隊友朝著我們這里飛奔而來。

                      當時我的腦袋里只有一個念頭:我們找到的是來自45億年前的太空碎片,那時太陽系才剛剛形成。想到這里,我的心里充滿驚嘆。這塊隕石像漂流瓶一樣,攜帶著行星誕生時的線索來到地球。它也許曾經是某顆小行星的碎片,在太陽系里漫游了幾百萬千米之后,終于掉落到了地球上——它所經歷的,是一段漫長的時間旅行和空間旅行。

                    隕石

                      發現隕石的絕佳之地

                      雖說隕石會隨機掉落在地球各處,但南極絕對是最易于發現它們的地方。道理很簡單:一塊黑乎乎的隕石出現在潔白的冰雪大地上,實在是太過顯眼,想不被發現都難。而且,南極氣候寒冷,幾百年前甚至上千年前掉落到地球的隕石都可以完好地保存下來。

                      抵達南極絕非易事。我們先是穿越大半個地球,來到新西蘭的基督城,然后在第二天搭乘飛機,來到南極海岸的一個重要基站——麥克默多站。

                      我們在麥克默多站待了一星期,做了大量準備工作,包括采購物資、打包行李、學習隕石的分類知識、練習搭帳篷等。不過,我們還是忙里偷閑去附近轉了轉,拍到了漂亮的海豹,看到了壯觀的土體成冰景象,還參觀了羅伯特·斯科特的南極探險隊在100多年前建立的“發現小屋”。幾天之后,我們離開了麥克默多站,輾轉換乘了兩次飛機之后,終于抵達了位于戴維斯·沃德冰原的終點站,那里在緯度上同南極極點僅僅相差5度。

                      乘著雪地摩托,在南極巡邏

                      在南極的大多數日子里,我們在早上7點30分左右就要起床,9點前必須準備就緒。在短暫的例會之后,我們騎上各自的雪地摩托,浩浩蕩蕩地出發了。如果我們當中有誰發現了隕石,他就會揮舞手臂吸引其他人的注意,然后所有人都會過去,幫忙采集隕石。

                      采集隕石包括好幾個步驟:拍攝隕石發現地點的照片;測量隕石的尺寸;估算熔殼的厚度——所謂熔殼,是指隕石穿過地球大氣層時因熔化而產生的那層閃亮的外殼;獲取它的GPS定位;最后才是把隕石裝進袋子里。在這些步驟中,我們必須非常小心,除了消過毒的鉗子以外,絕不能有任何東西碰到隕石。

                      午飯通常是快餐,條件所限,我們只能坐在冰上速戰速決。當我們結束了一天的工作回到營地時,時間差不多是下午5點了,該吃晚飯了。晚飯后的時間倒是比較輕松,我們有時會去隊友的帳篷里打打牌,有時窩在自己的帳篷里看書或者看電影。

                      山脈旁的冰磧平原常常會有很多隕石,但是,它們是跟成千上萬的“普通”石頭混在一起的,所以在這樣的區域尋找隕石需要格外細心。我們把這個過程比作“在一堆暗棕色的針里尋找一根黑色的針”。說實話,我非常不喜歡這個工作——一連好幾個小時在滑溜溜的冰面上緩慢行走,同時還得一直低著頭,我的脖子實在受不了。

                      找隕石其實是個充滿危險的工種。首先,南極很冷,很容易凍傷。另外,冰面之下有很多裂縫,一不小心就會掉進去。即使在平整的冰面上也很容易滑倒摔傷。好在,雖然大家或多或少都受過一些小傷,但是并無大礙,我們在37天之后順利返回了麥克默多站。在麥克默多站返程停留的日子里,我們遇見了可愛的阿德利企鵝和帝企鵝!這為我們的探險之旅畫上了輕松愉悅的句號。

                    隕石

                      非同尋常, 意義重大

                      我們這次一共找到了約900塊隕石。大部分的尺寸只有幾厘米,最大的跟足球差不多大。我們采集的隕石被運往美國國家航空航天局的約翰遜航天中心,那里的負責人再把樣本提交給專業的科學家去鑒定、分類。最終,新發現的這批隕石及其類別會發表在《南極隕石通訊》雜志上,世界各地的科學家都可以索取樣本進行研究。

                      在南極發現的絕大多數隕石都是石隕石。在這些隕石當中,有些能告訴我們早期的太陽系是什么樣子的,以及構成行星的物質都有哪些。我們可以通過測量一些隕石中剩余放射性物質的含量,從而由該物質的衰減時間倒推計算出這塊隕石是何時形成的,知道了這個信息,就等于知道了太陽系的確切年齡。

                      一小部分隕石來自火星、月球或者像灶神星這樣的體積較大的小行星,它們相對就比較罕見了。事實上,在火星車從火星上成功取樣之前,火星隕石是我們能得到的來自火星的唯一樣本,也是推測火星形成機制的主要線索。

                      隕石還有可能揭示地球上的生命起源。美國國家航空航天局戈達德航天中心的研究人員曾經分析了12塊富含碳元素的隕石(其中9塊來自南極),結果在其中發現了可合成DNA的關鍵成分,這也許能證明地球上最早的DNA來自于隕石。也許,隕石就像是一個分子工具箱,把形成生命所需要的組分送到了地球。

                      我們這次找到的900塊隕石將會揭示哪些奧秘呢?我已經迫不及待了。

                      譯/錦瑟

                    本文來自《科學畫報》

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